La prestigiosa revista “The New England Journal of Medicine”, publica esta semana pasada una revisión sobre “Café, cafeína y salud”. Me ha parecido oportuno extraer información del artículo que puede ser de utilidad para los lectores del boletín.

El café y el té se encuentran entre las bebidas más populares en todo el mundo y contienen cantidades sustanciales de cafeína, por lo que la cafeína es el agente psicoactivo más consumido. Una variedad de plantas contiene cafeína en sus semillas, frutos y hojas. Además del café y el té, estas plantas incluyen granos de cacao (un ingrediente del chocolate), hojas de yerba mate (utilizadas para hacer un té de hierbas) y bayas de guaraná (utilizadas en diversas bebidas y suplementos). La cafeína también se puede sintetizar y se agrega a los alimentos y bebidas, incluidos los refrescos, las bebidas energéticas y las inyecciones energéticas, y a las tabletas comercializadas para reducir la fatiga. Forma parte de algunos medicamentos que se utilizan en el dolor de cabeza.

En los Estados Unidos, y probablemente lo mismo en nuestro país el 85% de los adultos consumen cafeína diariamente,  y el consumo promedio de cafeína es de 135 mg por día, lo que equivale a aproximadamente 1.5 tazas de café. El café es la fuente predominante de cafeína ingerida por los adultos, mientras que los refrescos son fuentes más importantes de cafeína ingeridas por los adolescentes.

Químicamente, la cafeína es una metilxantina (1,3,7-trimetilxantina). La absorción de cafeína está casi completa dentro de los 45 minutos después de la ingestión, con niveles máximos de cafeína en sangre después de 15 minutos a 2 horas. La vida media de la cafeína en adultos es típicamente de 2.5 a 4.5 horas, pero está sujeta a grandes variaciones de una persona a otra. El efecto de la cafeína en el cerebro dura bastantes más horas en la mayoría de individuos, y los síntomas de abstinencia pueden presentarse después de las 24 horas.

Efectos de la cafeína: El efecto más notable es que aumenta el nivel de alerta y permite estar más atento en el trabajo. La ingesta de cafeína también puede mejorar la vigilancia durante las tareas de larga duración que proporcionan una estimulación limitada, como trabajar en una línea de ensamblaje, conducir largas distancias y pilotar aviones. Aunque estos beneficios mentales son más pronunciados en los estados privados de sueño,  la cafeína no puede compensar la disminución en el rendimiento después de la privación del sueño a largo plazo.

La cafeína puede contribuir al alivio del dolor cuando se agrega a los analgésicos de uso común. Como se esperaba de sus efectos sobre la fatiga, el consumo de cafeína por la tarde puede aumentar la latencia del sueño y reducir la calidad del sueño. Además, la cafeína puede inducir ansiedad, particularmente en dosis altas (> 200 mg por ocasión o> 400 mg por día) y en personas sensibles, incluidas aquellas con ansiedad o trastornos bipolares. Las diferencias interpersonales en los efectos de la cafeína sobre el sueño y la ansiedad son grandes. Estas diferencias pueden reflejar la variación en la tasa de metabolismo de la cafeína y las variantes en el gen del receptor de adenosina. Los consumidores de cafeína y los médicos deben ser conscientes de estos posibles efectos secundarios de la cafeína, y se debe aconsejar a las personas que toman bebidas con cafeína que reduzcan la ingesta de cafeína o la eviten por la tarde, si se producen estos efectos. La ingesta alta de cafeína puede estimular la producción de orina, pero no se han encontrado efectos perjudiciales sobre el estado de hidratación con la ingesta a largo plazo de dosis moderadas de cafeína (≤400 mg por día ).

Síndrome de abstinencia: Dejar la ingesta de cafeína después del consumo habitual puede provocar síntomas de abstinencia, incluidos dolores de cabeza, fatiga, disminución del estado de alerta y depresión, así como síntomas similares a la gripe en algunos casos. Estos síntomas típicamente alcanzan su punto máximo de 1 a 2 días después del cese de la ingesta de cafeína, con una duración total de 2 a 9 días, y pueden reducirse disminuyendo gradualmente la dosis de cafeína.

El dolor de cabeza del fin de semana muchas veces está relacionado con el retraso en la toma de café a la primera hora del día.

Efectos secundarios: Los efectos secundarios de la cafeína a niveles muy altos de ingesta incluyen ansiedad, inquietud, nerviosismo, disforia, insomnio, excitación, agitación psicomotora y un flujo de pensamiento y habla divagante. Se estima que se producen efectos tóxicos con ingestas de 1.2 gramos o superiores, y se cree que una dosis de 10 a 14 g es fatal. Una revisión reciente de los niveles de cafeína en sangre en casos de sobredosis fatales mostró que la mediana del nivel de cafeína en sangre postmortem fue de 180 mg por litro, lo que corresponde a una ingesta estimada de 8.8 g de cafeína.

La cafeína en forma de bebidas energéticas  puede tener más efectos adversos que otras bebidas con cafeína por varias razones: alto consumo episódico de estas formas de cafeína, que no permite el desarrollo de la tolerancia a la cafeína; popularidad entre los niños y adolescentes, que pueden ser más vulnerables a los efectos de la cafeína; falta de claridad por parte de los consumidores sobre el contenido de cafeína; posibles efectos sinérgicos con otros componentes de las bebidas energéticas; y combinación con consumo de alcohol o esfuerzo vigoroso. El alto consumo de bebidas energéticas (aproximadamente 34 onzas líquidas [1 litro], que contiene 320 mg de cafeína), pero el consumo no moderado (≤200 mg de cafeína), produjo efectos cardiovasculares adversos a corto plazo (aumento de la presión arterial, intervalo QT prolongado corregido por frecuencia cardíaca, por lo tanto, se debe recomendar a las personas que consumen bebidas energéticas que verifiquen el contenido de cafeína y eviten el consumo elevado (> 200 mg de cafeína por ocasión) o el consumo en combinación con alcohol.

Efectos sobre distintos órganos y sistemas:

Aumenta la tensión arterial, pero generalmente de forma transitoria y es un efecto que va desapareciendo con el habito. No está inicialmente contraindicado en los hipertensos

No hay una asociación clara entre el consumo de café y la arritmia por fibrilación auricular.

No aumenta el riesgo de enfermedad coronaria ni de ictus.

No aumenta el peso corporal, pero deber vigilarse no incluir bebidas gaseosas con alto componente energético

El consumo de café y cafeína no está asociado con una mayor incidencia de cáncer o una mayor tasa de muerte por cáncer . El consumo de café se asocia con un riesgo ligeramente menor de melanoma, cáncer de piel no melanoma,  cáncer de mama, y cáncer de próstata. Se han observado asociaciones inversas más fuertes entre el consumo de café y el riesgo de cáncer de endometrio y carcinoma hepatocelular.

Disminuye el riesgo de cirrosis hepática

El consumo de café puede prevenir la formación de cálculos biliares al inhibir la absorción del líquido de la vesícula biliar, aumentar la secreción de colecistoquinina y estimular la contracción de la vesícula biliar.

Los estudios de cohorte prospectivos en los Estados Unidos, Europa y Asia han demostrado una fuerte asociación inversa entre la ingesta de cafeína y el riesgo de enfermedad de Parkinson. El consumo de café no se ha asociado con el riesgo de demencia o enfermedad de Alzheimer.

Mortalidad de cualquier causa

El consumo de 2 a 5 tazas de café estándar por día se ha asociado con una reducción de la mortalidad en estudios de cohortes en todo el mundo y en personas de ascendencia europea, afroamericana y asiática

Embarazo:

En estudios prospectivos, una mayor ingesta de cafeína se ha asociado con un menor peso al nacer y un mayor riesgo de pérdida del feto.

EN RESUMEN:

El consumo de café con cafeína, la principal fuente de ingesta de cafeína en adultos no aumenta el riesgo de enfermedades cardiovasculares y cánceres. De hecho, el consumo de 3 a 5 tazas de café estándar al día se ha asociado constantemente con un menor riesgo de varias enfermedades crónicas.

La ingesta alta de cafeína puede tener varios efectos adversos, y se han recomendado límites de 400 mg de cafeína por día para adultos que no están embarazadas o lactantes y 200 mg por día para mujeres embarazadas y lactantes.

Existe una gran variabilidad genética de forma que hay gente que tolera muy bien el café por la tarde mientras que otros no podemos dormir si lo tomamos a partir del mediodía.

Es importante conocer que el retraso o el olvido de la toma de café diaria, en la persona que suele hacerlo, es una causa de dolor de cabeza que no cede hasta tomar el café.

Podemos considerara que el consumo moderado de café (una o dos tazas al día) forma parte de la vida saludable

REFERENCIA:

1: van Dam RM, Hu FB, Willett WC. Coffee, Caffeine, and Health. N Engl J Med.

2020 Jul 23;383(4):369-378.

JF Martí Massó

Catedrático emérito de neurología UPV/EHU

Presidente de Aubixa Fundazioa